7.4 Gustav Theodor Fechner (1801-1877)

Filósofo, fisiólogo y físico que pasaría a la historia por sus contribuciones metodológicas experimentales a la psicología. Vinculado en su formación académica a las corrientes científico-materialistas y filósofo idealista, intentó aunarlas dentro de una postura dualista (paralelismo psicofísico) que le conduciría a un 'panpsiquismo' (identidad entre materia y mente). Desarrolló abundantes experimentos sensoriales (táctiles: pesos; visuales: brillantez, estimación de distancias, etc) y publicó en 1866 los "Elementos de la psicofísica", donde considera la psicofísica como una ciencia exacta de las relaciones funcionales o relaciones de dependencia entre cuerpo y mente. Sostiene que la sensación, si bien no puede medirse directamente, ésta puede medirse indirectamente. Esto también ocurre en física, por ejemplo, la medición de la intensidad de la corriente eléctrica por un amperímetro o por un galvanómetro.

Fechner, llegó así a establecer el concepto de 'umbral absoluto' o umbral de conciencia (magnitud física del estímulo requerida para que se perciba el estímulo) y 'umbral relativo o diferencial' (incremento necesario para que se perciba un cambio entre dos magnitudes del estímulo).

El umbral diferencial o (dmp) es la unidad de medida de la escala subjetiva del sujeto o escala psicológica. Veamos, mediante un ejemplo, como se establece esta escala psíquica a medida que varía la escala física. Supongamos que el UA para detectar un punto iluminado en una pantalla de ordenador es de 30 Lux (unidad fotométrica de iluminación), es decir, que por debajo de ese valor el sujeto no percibiría un punto luminoso. ?Cuántos Lux habrá que aumentar la intensidad luminosa del punto para que el sujeto note un cambio de brillantez?. Supongamos que 3 Lux, luego, 1 dmp= ΔE= 3 y por tanto:
 


K = ΔE/E = 3 / 30 = 0.1



Adviértase que estamos indicando que al valor 30 (en la escala física) le corresponde el valor 0 en la escala de sensación (por ser el U.A.). Y que 1 dmp, en la escala psicológica, equivale a 3 Lux en la escala física. Ahora bien, si presentamos al sujeto un nuevo punto luminoso que tiene una intensidad de 33 Lux (30+3), ?cuánto habrá que incrementar la intensidad luminosa del estímulo para que el sujeto sea capaz de detectar un cambio de brillo (otra dmp)?. Sabiendo que K= 0.1 y despejando en la Ley de Weber:


0.1 = ΔE / 33; ΔE= (0.1) * 33 = 3,3 Lux



Luego:


A 1 dmp le corresponderá: 3 Lux, cuando E= 30 Lux

A 1 dmp le corresponderá: 3,3 Lux, cuando E= 33 Lux



Evidentemente, no es que 3 Lux sean iguales a 3,3 Lux, sino que la sensación experimentada por el sujeto, en cada caso, es la misma. Estos incrementos mínimamente distinguibles (dmp) pueden utilizarse como unidades de medida, que nos permitan construir una escala psicológica de la sensación, al igual que las hay en Física para medir la longitud, el peso, etc.

Si, de nuevo, presentamos al sujeto un punto en la pantalla, esta vez con una intensidad de 36,3 Lux (33+3,3), ?cuánto habrá que incrementar, ahora, la intensidad luminosa del estímulo para que el sujeto sea capaz de detectar el cambio de brillo (otra dmp)?. Puesto que K= 0.1 y despejando, nuevamente, en la Ley de Weber:


0.1 = ΔE / 36,3; ΔE= (0.1) * 36,3 = 3,63 Lux



Por lo que, así sucesivamente, la correspondencia de escalas resulta ser:


ESCALA FISICA ESCALA DE SENSACION
30 0
33 1
36,3 2
39,93 3



etc. etc.

Fechner, partió de un principio (la ley de Weber) y asumió un postulado: que todos los umbrales diferenciales eran subjetivamente equivalentes y, en consecuencia, el incremento de la sensación (DS) podía calcularse a partir de la "constante de Weber":



FIGURA 5.



Fórmula a la que denominó "ley de Weber" y en la que 'C' es una constante de proporcionalidad.

Posteriormente, este autor, obtuvo la función, que relaciona sensación y estímulo, al plantear una ecuación diferencial que resuelve por integración y a la fórmula resultante se le conoce como "ley de Fechner":


S= C . ln( E) + K donde C = constante de Fechner



Si se desea utilizar los logarítmos decimales, en lugar de los logaritmos neperianos, basta con sustituir la 'constante C de Fechner' por la constante K de Weber, y realizar la transformación matemática, con lo que resulta:


S= K . log E donde K= constante de Weber



Según la cual, la intensidad de la sensación es proporcional al logaritmo de la intensidad del estímulo. En otras palabras, la ley de Fechner indica que al aumentar la estimulación física en progresión geométrica, la sensación aumenta sólo en progresión aritmética.

De especial interés es el hecho de que cuando 'E' (magnitud del estímulo) tiene el valor del umbral absoluto, 'S' es nula (vale cero), lo cual lleva a presuponer la existencia de sensaciones negativas, cuando el valor de la sensación (S) corresponde a valores de 'E' menores que el umbral, llamadas percepciones subliminales (?el inconsciente?). En este sentido el UA podría considerarse como la puerta de acceso a la Consciencia. Por consiguiente, por percepción subliminal se entiende la percepción de un estímulo por parte de un sujeto sin que éste tenga conciencia de él. Por ejemplo, puede producirse cuando el estímulo está muy lejos, es de poca intensidad o se presenta durante un tiempo muy breve. Por razones éticas obvias, la utilización de la percepción subliminal en publicidad está prohibida; sin embargo, resulta difícil controlar ciertos mensajes subliminales que nos son enviados en determinadas circunstancias (anuncios, mítines, etc.).

Otra aportación de relevante interés se refiere a los tres métodos ideados por Fechner, basados en técnicas estadístico-matemáticas, que expondremos más adelante. Estos métodos son susceptibles de aplicarse a la determinación de los dos tipos de umbrales (absoluto y diferencial), como un medio que permite corregir estadísticamente la enorme variabilidad observada en dichos umbrales.