Skip to main content

Licia Verde: una carrera reconeguda en cosmologia de precisió

Licia Verde, a la Facultat de Física de la Universitat de Barcelona.
Licia Verde, a la Facultat de Física de la Universitat de Barcelona.

L’astrofísica Licia Verde es va incorporar a l’Institut de Ciències del Cosmos de la UB com a investigadora ICREA el 2009, quan era una de les científiques per sota dels quaranta anys amb un nombre més alt de citacions. Actualment continua estant entre les més citades i està rebent reconeixements per la seva carrera, centrada en l’estadística aplicada a la cosmologia i desenvolupada en alguns dels principals consorcis internacionals capdavanters en aquesta disciplina.

Verde: «A mesura que la precisió augmenta, cal preguntar-se si apareixeran fissures en el model estàndard»

Durant molts anys, l’estudi de l’origen de l’Univers va ser terreny de la teoria, ja que no existia la tecnologia necessària per obtenir dades de l’Univers llunyà. A principis del segle XXI, els nous avenços han permès recopilar informació de les restes d’aquest Univers primigeni, gràcies a la qual s’ha pogut avançar en un viatge cap al passat per descobrir com van ser els seus inicis i, alhora, intentar entendre quin ha de ser el futur.

Ara sabem, per exemple, que l’Univers té una antiguitat aproximada d’uns 13.800 milions d’anys, que s’expandeix de manera accelerada a una velocitat de prop de 70 quilòmetres per segon per cada megaparsec, i que està compost per matèria normal (5 %), matèria fosca (24 %) i energia fosca (71 %). Una part d’aquestes respostes es van trobar gràcies a l’equip que va analitzar les dades de la sonda Wilkinson Microwave Anisotropy Probe (WMAP) de la NASA, llançada a l’espai el 2001. Aquest és un dels projectes més rellevants en aquest camí cap a l’origen de l’Univers, que ha obert la porta a una nova era de la cosmologia quantitativa. Licia Verde és una dels disset investigadors que signen l’estudi amb els primers resultats del projecte. La seva contribució es va centrar en l’anàlisi estadística cosmològica. Llavors era investigadora postdoc a la Universitat de Princeton, i des del 2007 és investigadora ICREA a l’Institut de Ciències del Cosmos de la UB (IEEC-UB).

Ja a la UB, ha participat en el projecte Baryon Oscillation Spectroscopic Survey (BOSS), que forma part de la col·laboració Sloan Digital Sky Survey (SDSS-III). Aquest programa ha permès retrocedir fins a 11.000 milions d’anys —tan sols 3.000 milions d’anys després que es produís el Big Bang—, i mesurar amb una precisió sense precedents de l’1 % la distància a galàxies llunyanes, situades a més de 6.000 milions d’anys llum. Actualment Licia Verde participa en algunes de les principals col·laboracions internacionals en cosmologia, com DESI o Euclid. El 2018 va ser reconeguda amb la Medalla Narcís Monturiol i el Premi Nacional de Recerca de la Generalitat de Catalunya.

Ara, el model estàndard de l’Univers trontolla. S’acosta un crac en el món de la cosmologia, explica Licia Verde en un dels treballs que ha publicat a Nature Astronomy. «A mesura que la precisió augmenta, cal preguntar-se si apareixeran fissures en el model estàndard», assenyala. «Si les discrepàncies persisteixen a mesura que avancen les observacions en temps cosmològics inicials i tardans, hi haurà un model estàndard més ampli, fet que podria conduir a la descoberta d’una nova física», afegeix.

L’astrofísica Licia Verde es va incorporar com a investigadora ICREA a l’Institut de Ciències del Cosmos de la UB el 2009.

L’astrofísica Licia Verde es va incorporar com a investigadora ICREA a l’Institut de Ciències del Cosmos de la UB el 2009.

La carrera científica més enllà de la ciència

L’interès de Licia Verde per l’Univers es remunta a la infància: «Quan vaig aprendre a llegir, em van regalar un llibre sobre el cel, i l’últim capítol parlava de l’Univers i em va deixar atrapada», confessa la investigadora. Com per a molts científics, la lectura va ser el detonant que va despertar la seva curiositat investigadora.

Sovint li han qüestionat la utilitat de l’astrofísica. «No hi ha ciència aplicada sense ciència bàsica», defensa. «La ciència bàsica forma el pensament crític per resoldre un problema del qual no saps la solució, ni si n’hi haurà. Aquesta formació en la manera de pensar és molt útil en la societat i la indústria», afirma la investigadora. L’estadística i la probabilitat són eines bàsiques en molts sectors de la indústria i altres disciplines. De fet, investigadors de doctorat i postdoctorat que han treballat en el seu equip han seguit la seva carrera en la indústria o la banca gràcies als seus coneixements sobre anàlisi massiva de dades.

Si bé és cert que l’astrofísica és una disciplina dominada per homes, Licia Verde destaca que no s’ha sentit mai qüestionada pel fet de ser dona, i explica que és capaç, «en certa manera, de tenir un enfocament diferent per abordar un problema, cosa que en alguns casos pot suposar un avantatge». Tot i així, reconeix que la desigualtat de gènere persisteix i que, tot i les mesures que s’han anat prenent i que al principi semblaven haver mitigat la desigualtat, «la situació s’ha estancat». Verde ha participat en programes de mentoria per a dones joves, a qui anima a dedicar-se a la ciència, la tecnologia, l’enginyeria o les matemàtiques malgrat les dificultats: «S’ha de provar», afirma.

Licia Verde explica que va arribar a la maternitat quan la seva trajectòria científica estava consolidada i reconeix que, en cas d’haver estat mare abans, potser hauria hagut d’abandonar la seva carrera. «Per mantenir un alt nivell de recerca cal estar disponible per treballar moltes hores a el dia, i quan tens fills, això no és possible», assegura. També reconeix que el contracte d’ICREA, basat en els resultats, li ha donat la llibertat per autogestionar la feina i l’horari…, i fins i tot per participar en una pel·lícula: Las leyes de la termodinámica.

Foto de l'univers captada pel telescopi Hubble.
Licia Verde, en les conferències WMAP del 2003.
Licia Verde, a l’Atri Solar de la Facultat de Física de la UB.
Licia Verde ha estat guardonada amb el Premi Nacional de Recerca.