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Un año con la investigación en portada

Un año con la investigación en portada

Una portada en Nature o el estudio de una de las pinturas más antiguas de la humanidad son algunos de los trabajos publicados el año pasado

Durante el año 2021, la labor del personal investigador de la UB ha dado como fruto investigaciones que suponen importantes avances en diversas áreas del conocimiento. Además de publicarse en prestigiosas revistas científicas, son investigaciones que han tenido impacto social y mediático. Ponemos algunos ejemplos de ello.

Estos trabajos, publicados en prestigiosas revistas científicas, han tenido impacto social y mediático

Asuntos del corazón

«Asuntos del corazón» es el título de un artículo que supuso un hito excepcional: la revista Nature dedicó la portada a una investigación realizada en exclusiva por el Grupo de Investigación Consolidado Evolución y Desarrollo (Evo-Devo) de la Sección de Genética de la Facultad de Biología de la UB. El trabajo propone un nuevo escenario evolutivo que ayuda a entender mejor la evolución de nuestro filo —el de los cordados— y a descubrir cómo era el antepasado de los tunicados, el grupo hermano de los vertebrados. En concreto, revela que las pérdidas masivas de genes que deconstruyeron la red génica del corazón facilitaron la transición hacia un estilo de vida pelágico libre en las apendicularias tunicadas a partir de una forma ancestral sedentaria. A los dos días de publicarse este trabajo, el profesor de la UB David Bueno lo divulgaba en el diario Ara con el artículo «Vols evolucionar? Prova de desfer-te d’uns quants gens», mientras que la delegada del rector para la divulgación científica, Gemma Marfany, publicaba en El Nacional.cat «El encanto de un corazón deconstruido». En total, la investigación tuvo unos cuarenta impactos en prensa y periódicos digitales, además de las informaciones en radio y televisión. Una entrevista en el programa televisivo Més 324 sirvió para explicar el proceso hasta llegar al descubrimiento: «Estábamos frustrados porque no encontrábamos los genes que buscábamos —reveló Cristian Cañestro, investigador principal del Grupo @EvoDevoGenomeUB—, hasta que nos dimos cuenta de que no los encontrábamos porque no estaban. Eso fue una gran sorpresa: entonces cambiamos el chip y nos preguntamos si perder genes es una forma de evolucionar», añadió el experto, que es profesor de la Sección de Genética de la UB y miembro del Instituto de Investigación de la Biodiversidad (IRBio). Tanto él como el vicerrector de Investigación de la UB, Jordi Garcia-Fernàndez, expusieron en la intervención televisiva la importancia de la investigación básica y la necesidad de dotarla de mayor financiación.

Una pintura de hace 65.000 años

Un artículo publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences confirmaba en agosto el origen humano de unas de las pinturas más antiguas del planeta, realizadas en la cueva de Ardales (Málaga). Esta investigación se adentra en la creación de los primeros símbolos por parte de nuestros antepasados, y concretamente en las primeras pinturas. Tras publicarse, El Periódico sentenciaba: «El “brochazo” más antiguo de la humanidad se pintó en Málaga». Las informaciones reflejaban el trabajo de Àfrica Pitarch como investigadora principal del proyecto y de João Zilhão como supervisor, ambos de la Facultad de Geografía e Historia y miembros del grupo de investigación SERP-UB. Según el estudio, los neandertales habrían accedido en varias ocasiones a la cavidad para marcar simbólicamente y de forma reiterada la formación estalagmítica localizada en medio de una gran sala. La investigación contradice la hipótesis de que las pinturas de Ardales fueran depósitos naturales y confirma su autoría humana.


Infografía investigaciones


Investigaciones de las disciplinas más diversas

«Los gorilas de montaña se comunican a ritmo de tambor». Así es como tituló National Geographic un artículo sobre la investigación publicada en Scientific Reports a propósito del significado de los golpes que se dan en el pecho los gorilas de montaña. En el trabajo participaba el profesor de la Facultad de Psicología Jordi Galbany, quien explica que esos golpes son «el clímax de toda una demostración» por parte de estos animales, especialmente en situaciones como la interacción con otro grupo de gorilas. La investigación descubre una correlación entre el tamaño corporal de los gorilas y la frecuencia de los sonidos característicos de sus golpes en el tórax. Así, los machos más grandes y competitivos emiten golpes con frecuencias más bajas (es decir, sonidos más graves). Según los expertos, esta señal visual y acústica indica de forma fiable las dimensiones corporales de los gorilas a su grupo social —machos y hembras—, y también a otros gorilas de grupos vecinos.

En el campo de la cosmología, un artículo publicado en Nature Astronomy tuvo por objeto de estudio el cúmulo estelar Palomar 5, que tiene dos características especiales. En primer lugar, es uno de los «más esponjosos» del halo de la Vía Láctea, con una distancia media de varios años luz entre las estrellas, comparable a la distancia del Sol hasta la estrella más cercana. En segundo lugar, tiene asociada una corriente estelar especular que cubre más de 20 grados en el cielo. El estudio ha demostrado que estas dos características distintivas son probablemente el resultado de una población de más de cien agujeros negros en el centro de Palomar 5. El estudio es importante para entender la formación de cúmulos globulares y de masas iniciales de estrellas, así como la evolución de las estrellas masivas. La revista Squire se hizo eco de esta investigación de cosmología de Mark Gieles, investigador del Instituto de Ciencias del Cosmos de la Universidad de Barcelona.

El medio ambiente ha sido también un foco de interés para la investigación. Es el caso del artículo publicado en la revista Environmental Research Letters, firmado por Miquel Canals, de la Facultad de Ciencias de la Tierra de la UB, y Georg Hanke, del Joint Research Centre (JRC) de la Comisión Europea. El estudio sintetiza el conocimiento actual sobre los materiales de origen humano depositados en los fondos marinos y revisa las metodologías para mejorar los trabajos futuros. Se constata, por ejemplo, que el estrecho de Messina en Italia es el área con mayor densidad de basura marina que se conoce en todo el mundo, con más de un millón de objetos por kilómetro cuadrado en algunos puntos. El trabajo alerta de que el volumen de suciedad vertida a los mares podría superar los 3 billones de toneladas métricas en los próximos treinta años. Dirigida por la Universidad de Barcelona, ​​esta publicación compila los resultados de la sesión científica sobre macrodesechos marinos que tuvo lugar en mayo de 2018, promovida por el Joint Research Centre de la Comisión Europea y el Instituto Alfred Wegener (AWI).

También está relacionada con la ecología del medio marino la investigación sobre la Posidonia oceanica, una planta que desempeña un papel importante como filtro y trampa para los plásticos vertidos en la zona costera. El trabajo, publicado en Scientific Reports, es pionero en la descripción de un mecanismo natural para capturar y eliminar estos materiales del medio oceánico. La primera autora, la profesora Anna Sànchez-Vidal, del Grupo de Investigación en Geociencias Marinas de la Facultad de Ciencias de la Tierra, explica que todo indica que los plásticos quedan atrapados en los herbazales de posidonia. En estas praderas, los plásticos son incorporados a unos aglomerados de fibras naturales en forma de bola —las egagrópilas o bolas de Neptuno de la posidonia— que son expulsados ​​del medio marino durante las tormentas.

En este contexto, cabe recordar que en 2021 la Universidad de Barcelona volvió a ser, un año más, la primera del Estado con más investigadores entre los más influyentes del mundo, y que se situó como segundo centro estatal de investigación después del CSIC. Así se desprende de la clasificación Highly Cited Researchers publicada por Clarivate Analytics, que identifica a los expertos que lideran los trabajos con mayor impacto científico internacional en diversas áreas de estudio.